Eric Favre, inventor de Nespresso gracias a las burlas de su mujer

Si el suizo Eric Favre no se hubiera casado con una italiana, tal vez el mundo no estaría bebiendo Nespresso.

El hombre que concibió hace cuatro décadas las cápsulas de café individuales contó a la AFP que siempre pensó que se convertiría en inventor pero que fueron sobre todo las burlas de su mujer, Anna-Maria, las que le dieron la idea de revolucionar el consumo de café en casa.

Ingeniero aeroespacial de formación, Eric Favre entró a trabajar en 1975 en el departamento de envasado de Nestlé para aprender desde dentro el funcionamiento de una multinacional antes de expandir horizontes.

En aquella época, Anna-Maria solía mofarse de su marido y del desconocimiento que los suizos tenían del café.

“Quer√≠a demostrarle a mi esposa que ten√≠a capacidad para hacer el mejor de los expresos”, explic√≥ Eric Favre, de 69 a√Īos, durante una visita a sus oficinas en Saint-Barth√©lemy, una localidad cercana a Lausana, que tambi√©n albergan un peque√Īo museo dedicado a su invenci√≥n.

Viaj√≥ entonces a Roma para encontrar el mejor caf√© y visit√≥ el popular Caffe Sant’Eustachio, cuyo ‘espresso’ es citado en las gu√≠as como el mejor de la capital italiana.

Utilizando a Anna-Maria como ‘esp√≠a’, estudi√≥ c√≥mo se prepara la bebida nacional italiana. Favre explica que descubri√≥ que una de las claves de la calidad de ese caf√© resid√≠a en el hecho de que el barman “bombeaba” el agua caliente por intervalos y no de forma continua, lo que permite una oxigenaci√≥n.

Así nació la idea de una máquina que prevé una aireación máxima del agua pasando a través de una cápsula individual.

– Inicios complicados –

El inventor desarroll√≥ un prototipo de m√°quina de caf√© expreso, un ensamblaje de tubos y cilindros que parece salido directamente de ‘Regreso al futuro’.

Pero en Nestlé, el proyecto no suscitó unanimidad.

Nescafé, el famoso café instantáneo del grupo, estaba entonces en pleno apogeo y los directivos de Nestlé no vieron la necesidad de invertir en costosas máquinas de café expreso, convencidos de que el soluble seguiría siendo la bebida preferida de los consumidores en sus casas.

El inventor no abandonó por ello su idea. Durante una misión en 1983 en la fábrica Nescafé en Japón, presentó su proyecto al director local, esperando una mejor aceptación que la de sus superiores en Suiza.

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Nestlé

Nespresso se lanzó finalmente en 1986, con Eric Favre en el cargo de director general. Pero la filial tuvo dificultades y el inventor abandonó Nestlé en 1991.

Desde hace 30 a√Īos, la cafetera de c√°psulas es una fuente clave de ingresos para el gigante mundial de la alimentaci√≥n.

La empresa ya no proporciona resultados separados para Nespresso pero, seg√ļn la agencia Bloomberg, sus ventas en 2015 estaban estimadas en 4.500 millones de d√≥lares.

Sin embargo, el grupo tiene que hacer frente a varios desaf√≠os: la competencia les arrebata cuotas de mercado y los defensores del medio ambiente denuncian los da√Īos que provocan sus c√°psulas.

– ‘Can√≠bales’ en el mercado –

Tras su marcha de Nestlé, Favre lanzó con éxito varias empresas de cápsulas, entre ellas Monodor, que contienen más café y generan menos desechos. image

Mientras tanto, la popularidad de Nespresso se ha disparado, pero varias de sus patentes clave vencieron en 2011, lo que supone “una amenaza importante” para su crecimiento futuro, seg√ļn Virginia Lee, analista de Euromonitor International.

La competencia, que incluye tambi√©n a los fabricantes de c√°psulas compatibles con las m√°quinas Nespresso, “se desarrolla r√°pidamente y arrebata cuota de mercado de Nespresso en las c√°psulas de caf√© gracias a unos precios menos elevados y a una distribuci√≥n m√°s amplia”, escribi√≥ en un informe publicado este a√Īo.

En Europa occidental, por ejemplo, la cuota de mercado de Nestl√© en las c√°psulas cay√≥ del 41% en 2011 al 37% en 2015, seg√ļn Euromonitor.

Favre lo predijo hace cinco a√Īos. Por aquel entonces, estimaba que para seguir siendo l√≠der la empresa ten√≠a que mantener un riguroso nivel de calidad.

A pesar de las circunstancias algo desagradables de su salida de Nestlé, el inventor dice estar dispuesto a ayudar a la empresa.

Y cuenta con orgullo que el actual director de Nespresso, Jean-Marc Duvoisin, fue hace dos meses a Saint-Barth√©lemy. “S√≥lo para escuchar esta historia”, dijo.